狮群中的猛虎,专访华硕 Xonar 音效卡开发团队

一家以板卡、笔电为事业基础的厂商挑战高阶音响市场,听起来似乎是不可思议,但这件事情却是真的,而且这家厂商还获得了不错的成果,它是华硕,一个与音响很难联想在一起的品牌,却一连在国际的数位 HiFi 音响领域好评不断。幕后的推手就是位于华硕多

 一家以板卡、笔电为事业基础的厂商挑战高阶音响市场,听起来似乎是不可思议,但这件事情却是真的,而且这家厂商还获得了不错的成果,它是华硕,一个与音响很难联想在一起的品牌,却一连在国际的数位 HiFi 音响领域好评不断。幕后的推手就是位于华硕多媒体事业群底下的 Xonar 音效卡团队。

上週很幸运的与华硕的多媒体事业处 AV 部门产品经理邱牧樵先生进行採访,看华硕 Xonar 音效卡团队怎从以量产、以及快速上市的狮群体系底下,保持特立独行之姿,以打造一流 HiFi 音响级产品为目标的猛虎。

这几年随着 PC 型态的改变,内建音效卡成为主机板必备的零组件,内接音效卡也从必需品变成选配品,不过内建音效卡无论怎进化,由于先天主机板上多种干扰源的限制,加上整合式音效晶片结构过于複杂,仍难以作到纯净的聆听品质。

加上这几年音响界掀起一股数位流的趋势,所谓的数位流是透过 PC 取代传统的音响转盘,利用大容量的硬碟作为储存,搭配内建式音效卡或是外接音效卡当成 DAC ,建构一套数位化的音响系统。

华硕进军音效卡与音响领域并不是什么神话般的偶然,只是就那么刚好,国内音效晶片大厂骅讯找上华硕,向它们分析数位流音响市场,也就是以 PC 为基础的数位化音响市场的潜力有多大,而骅讯也打动了华硕,因此一直以来以 PC 相关产业为主的华硕底下,就多了一个专门针对数位流音响市场的新部门。

在事业群发展初期时,对于产品的定位还是很纷乱,到底是要以游戏娱乐为考量,还是要以发烧级音质为本,加上团队一度在各部门间游走,也由于当时的产品规划,推出过相当多市场定位的产品推出,包括以家庭剧院为诉求的产品、电竞为主的产品,也曾推出史上第一款搭载 HDMI 介面的数位音效卡。

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真正奠定华硕在音效领域基础的,还是俗称老虎卡或是神兽卡的 Xonar Essence ST / STX ,这两张在 2008 年推出,以 HiFi 市场为主的音效卡产品,受到海内外数位流 HiFi 音响玩家的欢迎,也奠定华硕品牌在数位流 HiFi 的地位。

然而这个部门的发展历程并不一帆风顺,因为华硕毕竟是一家以 PC 市场为基础的公司, PC 市场求新、求快,许多设计都有厂商提供参考设计,一切的产品的推出牌程都要按表操课;音响市场却是另一个世界,音响是一种类比的体验,除了产品可以正常运作以外,还有繁杂的调音过程,要调出满意的声音,就会影响产品预计推出的时间。

以追求理想中的声音表现导致产品不断修改设计、延误预计推出时程,加上音响产品生命週期长,与 PC 产业追求準时、快速以及产品週期内不断小改版相互牴触,初期的时候也造成许多不熟音响界生态的公司同仁的不理解。

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在音效卡部门不断的游走在各个事业群下,终于遇见现在多媒体事业处总经理简孝坚,他能理解音响市场与传统板卡的不同,让音效卡部门能够在华硕的企业文化,将音效卡团队对于发烧级声音品质的热情,转化为能够量产的商品。

不过这也是必须有所取捨的,因为以追求极致为前提,势必会与能大量生产为前提仍有所牴触,但是音效卡部门仍设法让他们最终的产品能够在品质与量产的天平两端取得一定的水準。而华硕本身的企业特性,对于音效卡部门也是一把双面刃,先从比较不利的地方谈起吧。

就传统音响产业的市场,即便规模再大,也鲜少会有像板卡厂一样一次生产那么大量的产品的,甚至有许多欧美音响厂只是家庭企业,一间小小的厂办加上几位人工,就是一家音响公司了,甚至有些音响公司要接了订单才会开始生产,没有所谓的备料压力,等收了单再去採购就好。

但像华硕的企业模式,一个产品一次生产就需要有一定的数量,然而在高阶音响市场,许多影响音质的关键组件像是电容、 OP 以及电源供应器都属于少量生产品,鲜少有音响发烧级的零件供应商的产能能满足华硕的生产所需,也使得华硕音效卡部门在採购关键组件时,会因为供需问题无法选择最顶级的用料。

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不过华硕这样的大体制企业也有它的好处,虽然零组件也许不能选择最顶级的用料,在採购关键用料时,由于音效卡部门的关键组件是与包括板卡以及笔电部门联合採购,甚至可以向供应商特别要求产品的品质,藉由比正规品更严格的产品品质误差,让生产出来的产品品质更稳定。

此外,由于大宗採购以及大量生产、产品成本压力较的关係,相较同价位的市场对手产品,华硕的音效卡产品能够选择使用更高阶的用料,这也是一般音响厂较难具备的优势。当然后勤方面,华硕的音效卡也如同旗下的板卡一样,能够享有三年的到府收送保固,也算是一般音响厂少有的服务吧。

而且由于 PC 厂的本质,相较传统音响厂的电路板设计也大为不同;传统音响厂的电路板由于产量限制,多半使用两层电路板,然而这样的设计导致数位与类比线路过于接近导致相互干扰,对于声音传递到输出端子的耗损相当研究,对于数位与类比线路的布线是很严苛的挑战。

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而华硕音效卡产品依循 PC 产业的 10 层 PCB 板设计,将类比线路放在表层,中间经过两层接地作为隔离层后,再把数位线路以电源线路布署在第四层电路板后,减少数位类比的干扰情形,也能让高规格的 DAC 晶片的讯号到输出端的耗损降到最低,即便採用中阶的 DAC 晶片,传递到输出端后由于耗损更少,有优于其它使用高阶晶片的同级产品的噪讯比。

另外,邱牧樵表示,华硕也很认真的思考数位流 HiFi 对于一般使用者的意义是什么,尤其是当他拜访一些传统音响店家,遇见一些老派玩家想要尝试所谓的数位流时,最大的瓶颈还是在于如何操作电脑,例如透过 Foobar 2000 等播放软体挂载 ASIO 驱动,修改取样率等等。

除了尽量在驱动程式以及韧体将声音的呈现调整到一定的品质以外,如最新款的 Xonar Essence One 外接式音效卡,也在面板提供一颗 Bit Perfect 的取样最佳化按键,即便不懂如何在电脑端透过调整设定与驱动,也能透过这颗按键用最简单的方法提供最合适的取样率,并让声音更为悦耳,另一方面仍积极地提供 ASIO 驱动,让熟悉电脑的玩家能进行更进阶的微调。

而长期以来的合作伙伴骅讯的晶片,也能满足华硕对于产品的全面性的需求,能够提供华硕除了毫无利润可言的基本型内建音效晶片外的三大领域的音效晶片,包括整合 DAC 与耳机部份的主流式晶片, USB 音效晶片,以及针对 HiFi 市场的可编程型音效晶片,若说华硕音效卡部门对音响技术的钻研是对于音效卡产品的深度,而骅讯的晶片则丰富了音效卡产品线的广度。

在产品线规划方面,部门成立至今已经确立了两个大方向,一是以多声道系统为主的产品线,另一则是以 HiFi 发烧级的产品线。前者偏向家庭剧院、一般影音游戏娱乐为主,后者则以二声道音响系统、高阶耳机市场的需求为主。

华硕音效卡团队的产品调音理念,是以预留给玩家最多的可塑性为目标,尽量在前端将音色与空间感调整到中性,在 HiFi 级产品线几乎都使用可轻鬆更换的 OP 自由插座设计,玩家可以按照手边的耳机或是喇叭,藉由更换 OP 进行调音,而且对于音响新品牌的华硕,这样的策略也引起国外数位流音响论坛大站激烈的讨论,也加深玩家对华硕的印象。

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至于最近推出的一款 ROG 音效卡 Xonar Phoebus ,是华硕首度将音效卡与自家电竞品牌做结合,然而对华硕来说,这张音效卡的设计理念并未因为针对电竞就有所改变,依旧秉持 HiFi 等级音质的初衷,甚至在耳机输出端还保留独立线路设计,除了不能更换 OP 以外,华硕有信心这张音效卡在纯音乐的输出品质方面不会输给 Essencce ST 以及 STX 。

但 Phoebus 为了满足电竞市场的需求,将输出入端子从音响级常用的 RCA 输出换成一般电竞使用的 3.5mm 输出端子,并且预留多声道输出的设计,另外针对桌面调整音量的便利性,也配备具有矩阵降噪麦克风的延伸控制器,并从软体加入对多样游戏音效规範的支援,但本质上,还是一张具备 HIFI 体质的音效卡。

而这几年 PC 市场的变化,也对音效卡的呈现型态产生变化,首先是 PCI 到 PCIe 的转移,已经渐渐在这一两年从销售量看到变化,从一开始 ST 与 STX 销售量几乎势均力敌,到最近 STX 已经超越 PCI 介面的 ST ,可以发现由于主机板插槽预留的关係, PCIe 已经成为目前内接式音效卡的主力。

另一方面, USB 外接音效卡也有如雨后春笋一般的大量出现,甚至许多传统音响厂、录音器材厂也投入 USB 外接音效卡的行列;而华硕也看到这个趋势,推出两款多声道的产品,以及针对 HiFi 市场,一推出就获得 CES 音响类产品奖项、俗称”神兽盒”的 Xonar Essence One 。

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而目前整个 PC 市场的趋势,也让华硕音效卡团队开始思索未来产品的开发方向;在传统内接式音效卡部份,预计在近期会有一次的改版行动,主要是将产品线逐渐转换到全新的原生 PCIe 界面主晶片,也会藉此调整产品线,将一些重叠性较高的产品合併。

邱牧樵不讳言,由于桌上型电脑市场渐渐萎缩,加上内接式音效卡有先天的不便利性,他自己觉得这次的全面性改版,也许是华硕最后一次的内接式音效卡改版。但另一方面,由于便利性的关係,华硕也很看中 USB 外接音效卡的市场潜力,目前已经在着手规划新的 USB 音效卡产品线。

由于目前华硕 USB 音效卡仅有三款产品,且等级有显着的落差,目前的产品线不够完整, 邱牧樵透露除了将会推出新的多声道产品之外,还会推出至少两款 HiFi 等级的 USB 外接音效卡,让 USB 产品阵容更为完整。

他也不讳言, Essence One 是华硕尝试 USB 外接式 HiFi 音效卡的试水温之作,当初定位在中等规格的 HiFi 产品,接下来还打算推出等级高于 Essence One 的产品,目前也积极的在评估合适的 DAC 晶片当中。

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说到这边, 邱牧樵也想澄清一些玩家的误会,他说有些玩家由于发现华硕的 HiFi 级音效卡的 DAC 晶片几乎清一色使用 TI 德州仪器的产品,就误以为华硕非 TI 的 DAC 不可,不过实际上,他们并不排除使用它厂的晶片,但前提是要具备中性的聆听体验以及具备高度弹性的架构设计,包括日本旭化成、英国 Wolfson 、美国 NS 、韩国 ESS 等晶片都在评估範围。

笔者问到是否有考虑针对一些时下流行的数位流趋势例如提供 iOS Docking 或是支援 Air Play 等进行开发,他的回答是,其实这些设计都曾思考过,但是要考虑到 HiFi 级音响产品的生命週期较长,消费性电子产品週期短,就连苹果也传闻要修改联接器的设计,于是对应音响以及 PC 以外设备的附加功能,短时间内可能不会纳入产品设计中。

他也提起,华硕也曾考虑过加入 D 类后级的设计,不过 D 类后级晶片由于容易造成干扰,若处理不好会导致声音品质大幅下降 ,加上目前数位流的趋势偏向以对应耳机市场或是使用独立后级居多,他认为目前华硕还是会继续专注在 DAC 搭配前级与耳扩的一体化设计为主。

另外, 邱牧樵也透露,华硕将会针对 Essence One 推出特调组合,将搭配由华硕与玩家们共同讨论出的几组合适的 OP 搭配,让不熟悉 OP 配置的玩家能够按照喜欢的音乐类型直接选择这些精心挑选的搭配组合,请各位玩家耐心期待。

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